清大教授發現化石─動物起源推前五千萬年

 李家維與大陸學者合作貴州採集到五億八千萬年前多細胞動物化石,可能推翻「寒武紀大爆發」理論「記者李彥甫/台北報導」著名的美國「科學」雜誌將於明天出版的最新一期週刊,發表清華大學生命科學系教授李家維與南京地質古生物研究所教授陳均遠合作的研究報告。他們在大陸貴州採集到的五億八千萬年前的海綿等多細胞動物化石,將動物起源的時間大幅度推前五千萬年,同時他有可能推翻動物起源於「寒武紀大爆發」理論。英國的「自然」雜誌今天也將發表一篇美國科學院院士的類似報告,兩大國際知名的科學週刊同時選擇一個主題,是難得一見的事,「自然」與「科學」雜誌也將刊登一篇評論兩份研究的文章。
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亞細亞的孤兒─生命演化的大霹靂

 一個半世紀以來,我們迷思於「生命起源」的大困惑之中一八五九年,達爾文出版了《物種原始》一書,直如生命科學中的聖經寶典,振聾啟聵。到十七、十八世紀,人類祖先在繽紛世界中,最初始的困惑並非生命的起源誕生,而是生命的死亡消逝。死亡是什麼?當死亡之後,「我們」歸於何處?形體以繁複的儀式被安置,那脫竅的靈魂又歸於何方?「起源」的追尋與「滅絕」的探究正是當代古生物學家朝拜約兩塊聖地。
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重新下海–金大班的第一夜

 喧騰一時的口蹄疫事件已落幕,餘波卻依然盪漾。當人人聞豬色變時,最常被問道的問題:什麼是有蹄類動物?「蹄」的演化在哺乳動物中,是繼爪和指(趾)之後,較晚期發展出的特徵。最早出現於化石紀錄中,大約是在六千五百萬年前,一群早已經滅絕了的「踝節目」動物群中。我們或許很容易能夠分辨出「偶蹄類」豬、牛、羊、鹿,以及「奇蹄類」的馬、驢、犀、貘,但是我們很少聽聞「管齒類」的有蹄動物像土豬。至於將那龐然大物的鯨、海豚要歸於有蹄類,真讓人驚訝不已了:圖片中這隻陳列在台南四草地區大眾廟的一隻抹香鯨骨骼標本,居然和口蹄疫事件的罪魁禍首—有蹄類動物扯在一起,科學家到底怎麼說的呢?
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我的祖先是猩猩?

孩子總會好奇的問,我到底是從那裡來的?大人總會曖昧的回答,你是從媽媽的肚子裡跑出來的!科學家問同樣的問題,我到底是從那裡來的?經過了一又四分之一個世紀,依然是爭論不休,莫衷一是。「答案」未得解開,但是關鍵性的「問題」卻一一浮現:智人最親近的祖先是誰?第一個人「屬」(我們這一家人)在何時、何地出現?第一個走出非洲的人「科」是誰?何時出走又過境何處?第一個石破天驚站起來的祖先是誰?是何時,又為何直立二足式的行走?這些問題一一撥動我們心弦的深處。
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生命演化史的年曆

 時間,是永不歇止的巨輪,千古風流人物,滾滾紅塵,皆化為歷史雲煙。時間,這把尺的刻度推之於孑孓,朝生而暮死者,則以分秒計;推之於我們的一生,則以歲計,一歲即一年,六十而耳順,七十而知天命:推之於文明史,則以世紀論,王朝興衰更迭,五百年必有王者興,天下大勢分久必合,合久必分。時間,推之於地球史與伴隨之生命演化史──則陷於亙古之幽冥,科學家界定以百萬年計,以「一個百萬年」做為量度並詮釋地球史中的諸多事件。比方在六千五百萬年前,恐龍王朝走入了歷史,全體滅絕了。假若把整個地球誕生的歷史──介乎四十五到四十六億年之間─當作一年,而編撰成一本三百六十五天的年曆,我們所關注的一些生命演化進程的事件,排比到這一幕幕精彩絕倫的大戲中,各個角色依續登場,我們「人類」既是演出者,又是觀戲者。這部生命演化的年曆到底會是什麼樣子呢?
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登峰造極─生命鎖鏈,大自然階梯、演化樹與生命的地景

 幾個世紀以來,人類在大自然的位階,始終困惑著科學家,中國儒家思想中談及「與天地參」的觀念,而西方的自然觀中,演化成為文化思維一部分,「生命了不起的鎖鏈」概念主導漫流。視宇宙間各個事務依序排比成為一個位階,從低到高,從底層到尊貴。人是最尊貴的生命,所有其它生物佔據其下鎖鏈中不同環節。而高於人的,則是不同精神上的實體,「上帝」則位居宇宙間秩序之頂。這個概念引申到化石紀錄中,註記著生命的「進展」──三十五億年的長征路,就像是一條鎖鏈,一條不可預期的,頭角崢嶸各顯神通,互動而又共生的漫漫長途,物換星移,幕起幕落,當它們昂首闊步,不可一世之時,也正是邁向滅絕的前夕。一將功成萬骨枯,枯骨變為化石;化石成為我們探索演化戲碼的恩寵與最愛,古生物學家不斷追問:基因不佳還是運道不佳?不適還是不幸?天擇抑或自擇?偶然還是必然?因此,古生物學家似乎始終在尋找那「失落的環節」,以重建完整的生命演化史。
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活化石的啟示

 前陣子報紙大幅報導「活化石!八千萬年前的深海蝨在海洋生物館現形」,「四億年前活化石銀鮫現身花蓮,將製成標本妥善保存!」「活化石」這個字眼,將印象中千萬年前,已經消逝的生物「化石」與現存「活生生的」意象相結合,真是迷人。但是什麼是活化石?人云亦云,讓人們大惑不解。
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在寶石界大放異彩的化石—琥珀

 希臘神話記載:太陽神的兒子不幸遭閃電擊斃,他的姊妹們因為悲傷過度,竟然變成了白楊樹,她們哀泣的淚珠不斷地從樹幹流出,最後凝結成一塊塊的琥珀。 神話故事難免流於穿鑿附會,但是號珀來自植物的脂液則是千真萬確的事實。正因如此,所以琥珀也是一種化石。
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